Decyzja o powołaniu Ligi Narodów zapadła na Kongresie UEFA już wiosną 2014 w kazachskiej Astanie. Później dopracowywano szczegóły. W ubiegłym roku ogłoszono podział na dywizje i koszyki, a w styczniu w Lozannie odbyło się losowanie grup.

 

Biało-czerwoni trafili do grupy 3. najsilniejszej dywizji A (tzw. grupa A3), razem z Portugalią i Włochami. Pierwszy mecz zagrają w piątek z Italią w Bolonii.

 

Zrzeszone w UEFA federacje zostały podzielone na cztery dywizje: A, B, C i D, na podstawie rankingu tej organizacji (innego niż FIFA). W czasie ustalania koszyków Polska zajmowała w nim dziewiąte miejsce. Dywizje A i B liczą po 12 zespołów, C - 15, a D - 16.

 

W każdej z dywizji powstały cztery grupy, złożone z trzech lub czterech zespołów, aby każda reprezentacja mogła rozegrać po cztery lub sześć meczów (systemem mecz i rewanż). W przypadku dywizji A grupy składają się z trzech zespołów.

 

Faza grupowa zostanie rozegrana od września do listopada 2018. Zwycięzcy grup dywizji A awansują do Final Four, zaplanowanego na 5-9 czerwca 2019 roku

 

- Jeśli chodzi o Final Four - warto być w tym turnieju ze względu na prestiż i finanse. Istotne jest również to, że jego uczestnicy będą występować później w pięciozespołowych, a nie sześciozespołowych grupach eliminacji Euro 2020. Ponadto, co ważne, koszyki do eliminacji mistrzostw Europy będą ustalane na podstawie rankingu w Lidze Narodów, czyli wyników uzyskanych w tych rozgrywkach - tłumaczył sekretarz generalny PZPN Maciej Sawicki.

 

W marcu ogłoszono, że turniej finałowy pierwszej edycji Ligi Narodów chcą zorganizować Polska, Portugalia i Włochy. Zwycięzca tej grupy awansuje do Final Four i automatycznie zostanie gospodarzem, co UEFA ma potwierdzić w grudniu.

 

Ważnym aspektem nowej formuły rozgrywek jest to, że cztery zespoły z Ligi Narodów - po jednej z każdej dywizji - awansują do mistrzostw Europy w 2020 roku.

 

Zaplanowana na jesień pierwsza edycja LN oznacza, że tradycyjne kwalifikacje Euro 2020 rozpoczną się dopiero w marcu 2019 (terminy meczów: marzec, czerwiec, wrzesień, październik i listopad).

 

Pomiędzy poszczególnymi dywizjami LN będą obowiązywać zasady awansów i spadków. Do niższej spadną po cztery najsłabsze zespoły z dywizji A, B i C, a do wyższej awansują po cztery najlepsze z B, C i D.

 

W mistrzostwach Europy 2020 wezmą udział 24 zespoły (podobnie jak w 2016 roku). Tym razem tylko 20 z nich zagwarantuje sobie udział poprzez tradycyjne eliminacje. Drużyny, które nie uzyskały awansu z tych kwalifikacji, a zostaną najwyżej sklasyfikowane w Lidze Narodów, będą walczyły w play off (26-31 marca 2020) o pozostałe cztery miejsca w Euro 2020. Każdej z dywizji Ligi Narodów przysługuje bowiem jedna tzw. dzika karta.

 

Jeżeli więc np. Polsce nie uda się wywalczyć awansu na Euro 2020 z eliminacji, może mieć taką okazję w play off Ligi Narodów. Wezmą w nich udział po cztery najlepsze drużyny poszczególnych dywizji, które później nie uzyskają kwalifikacji na Euro. Jeśli w danej dywizji LN nie będzie czterech takich reprezentacji (bo wywalczyły już awans na Euro 2020 z eliminacji), stawkę uzupełnią zespoły z niższej dywizji.

 

Co ciekawe, jedno miejsce w mistrzostwach Europy za grę w Lidze Narodów wywalczy drużyna z najniższej, 16-zespołowej dywizji D. W tradycyjnych eliminacjach takie zespoły nie mają raczej szans awansu. Dywizję D tworzą: Azerbejdżan, Macedonia, Białoruś, Gruzja, Armenia, Łotwa, Wyspy Owcze, Luksemburg, Kazachstan, Mołdawia, Liechtenstein, Malta, Andora, Kosowo, San Marino i Gibraltar.

 

- Ja to trochę rozumiem. Mamy w UEFA 55 federacji piłkarskich. Mówimy, że prawie we wszystkich futbol jest najpopularniejszą dyscypliną. A skoro chcemy piłkę wciąż popularyzować, nie możemy dawać konfitur tylko najlepszym. Gdy jedno z 24 miejsc na Euro wywalczy ktoś z tych teoretycznie najsłabszych, świat się nie zawali. W ME 2016 we Francji była Albania i na pewno nie obniżyła poziomu turnieju. Nie zajęła ostatniego miejsca w grupie. Była Walia, która nie tylko nie obniżyła, ale przeciwnie, dotarła do półfinału. Teoretycznie słabsze drużyny mają taki poziom adrenaliny, chęci gry dla swojego kraju, że nie widać różnicy - mówił prezes PZPN Zbigniew Boniek.

 

Powstanie Ligi Narodów chwalił niedawno prezydent UEFA Aleksander Ceferin.

 

- Zwolennicy reformy zdają sobie sprawę, że większość meczów towarzyskich nie jest w stanie zapewnić konkurencyjnego i wielkiego futbolu. Relacje między piłką klubową i reprezentacyjną wymagały ponownego zrównoważenia. To było głównym powodem powstania Ligi Narodów UEFA - podkreślił w sierpniu Słoweniec.

 

Początkowo pomysł był krytykowany m.in. z uwagi na dość skomplikowane zasady nowych rozgrywek, ale po styczniowym losowaniu grup sceptyczne głosy nieco ucichły.

 

- Mistrzostwa świata pokazały, że istnieje ogromny apetyt na futbol z udziałem drużyn narodowych. UEFA zawsze zdawała sobie z tego sprawę, a także z faktu, że futbol narodowy potrzebuje czegoś więcej niż walki o trofeum co dwa lata - dodał szef UEFA, odnosząc się do częstotliwości rozgrywania mistrzostw Europy i świata.

 

Powstanie LN nie wyklucza całkowicie tradycyjnych meczów towarzyskich. Zgodnie bowiem z harmonogramem UEFA jesienią 2018 roku będzie sześć terminów na mecze Ligi Narodów, a przecież np. drużyny z dywizji A zagrają tylko cztery spotkania w grupie. Zostają więc dwa wolne terminy. Biało-czerwoni spotkają się towarzysko 11 września z Irlandią we Wrocławiu i 15 listopada z Czechami w Gdańsku


Grupy pierwszej edycji piłkarskiej Ligi Narodów UEFA:
Dywizja A Grupa 1: Niemcy, Francja, Holandia Grupa 2: Belgia, Szwajcaria, Islandia Grupa 3: Portugalia, Włochy, Polska Grupa 4: Hiszpania, Anglia, Chorwacja Dywizja B Grupa 1: Słowacja, Ukraina, Czechy Grupa 2: Rosja, Szwecja, Turcja Grupa 3: Austria, Bośnia i Hercegowina, Irlandia Północna Grupa 4: Walia, Irlandia, Dania Dywizja C Grupa 1: Szkocja, Albania, Izrael Grupa 2: Węgry, Grecja, Finlandia, Estonia Grupa 3: Słowenia, Norwegia, Bułgaria, Cypr Grupa 4: Rumunia, Serbia, Czarnogóra, Litwa Dywizja D Grupa 1: Gruzja, Łotwa, Kazachstan, Andora Grupa 2: Białoruś, Luksemburg, Mołdawia, San Marino Grupa 3: Azerbejdżan, Wyspy Owcze, Malta, Kosowo Grupa 4: Macedonia, Armenia, Liechtenstein, Gibraltar