Zieliński trafił do Serie A w 2012 roku. Na sprowadzenie juniora z Zagłębia Lubin zdecydowało się Udinese Calcio. Polak grał nieregularnie i nie potrafił przekonać do siebie szkoleniowca. W końcu włodarze klubu z Udine zdecydowali się na wypożyczenie Zielińskiego do klubu z małego miasta w regionie Toskanii, który dopiero co awansował do Serie A - Empoli.

W ekipie "Azzurich" Zieliński odżył. Grał pełne spotkania i szybko stał się filarem zespołu. W całym sezonie rozegrał 35 meczów w których strzelił 5 goli i zaliczył 6 asyst. Jego progres został zauważony przez skautów wielu silnych klubów w Europie. Reprezentant Polski jeszcze przed Euro 2016 miał podpisać umowę z Liverpoolem, ale w międzyczasie chęć pozyskania Polaka wyraziła Borussia Dortmund i sprawa nieco wyhamowała.

W seniorskiej reprezentacji zadebiutował w 2013 meczem z Lichtensteinem (2:0). Kolejni szkoleniowcy doceniali jego talent, ale brakowało meczu, który można by uznać za przełom w jego grze w narodowych barwach. Nominacja do jedenastki sezonu w silnej lidze powinna dodać mu pewności siebie.

 

Oto pełna "11" sezonu według oficjalnego magazynu ligowego Serie A:
 
Gianluigi Buffon (Juventus) - Joao Miranda (Inter Mediolan), Kalidou Koulibaly (Napoli), Leonardo Bonucci (Juventus), Sime Vrsaljko (Sassuolo) - Radja Nainggolan (AS Roma), Miralem Pjanić (AS Roma), Paul Pogba (Juventus), Piotr Zieliński (Empoli) - Gonzalo Higuain (Napoli), Paulo Dybala (Juventus)