Brazylijczyk znany był jako energiczny biznesmen. Szczególne zasługi położył dla rozwoju piłki nożnej w krajach Trzeciego Świata. Uznał, że futbol to nie tylko zawody sportowe, ale także przedsięwzięcie, przynoszące ludziom rozrywkę, a organizatorom - zysk. Dotąd FIFA, "żyjąca" wyłącznie z dochodów z mistrzostw świata, koncentrowała swą energię na zarządzaniu piłką nożną i utrzymywaniu status quo. Havelange przekształcił tę machinę administracyjną w dynamicznie działającą firmę z nowymi, śmiałymi pomysłami. W czasie prezydentury Havelange'a siedziba FIFA, w której pracowało 12 osób, została przebudowana, a w nowoczesnym biurowcu urzędowało już stu pracowników.

 

Havelange kierował FIFA w latach 1974-98. Z jego inicjatywy powiększono liczbę uczestników mistrzostw świata w 1982 roku do 24, m.in. dlatego, że rozwój piłki nożnej na świecie wymagał spełnienia oczekiwań i żądań innych niż tylko europejskich i południowoamerykańskich federacji kontynentalnych. Afryka, Azja, Północna i Środkowa Ameryka domagały się zwiększenia swych szans na udział w światowej fieście. Pod koniec sprawowania swej funkcji szefa FIFA, Havelange doprowadził do tego, że w MŚ 1998 we Francji uczestniczyły 32 reprezentacje.

 

W 1998 roku, po sześciu kadencjach z rzędu, Belg z pochodzenia, a Brazylijczyk z wyboru, przekazał ster FIFA w ręce Szwajcara Seppa Blattera. Obecnie tę funkcję pełni jego rodak, dziewiąty w historii Federacji prezydent Gianni Infantino.

 

Havelange w 2013 roku zrzekł się tytułu honorowego prezydenta FIFA w następstwie uwikłania w aferę korupcyjną. Śledztwo Komisji Etyki tej organizacji wykazało, że on oraz były szef brazylijskiej federacji Ricardo Teixeira, w owym czasie zięć Havelange'a, otrzymali łapówki od firmy marketingowej ISL.

 

W młodości Havelange startował w igrzyskach olimpijskich w Berlinie (1936) i w Helsinkach (1952) w konkurencjach pływackich oraz w piłce wodnej. Przez wiele dziesięcioleci był członkiem Międzynarodowego Komitetu Olimpijskiego (MKOl).

 

Jest patronem Stadionu Olimpijskiego w Rio de Janeiro, na którym o medale trwających igrzysk walczą lekkoatleci.