European Capitals and Cities of Sport Federation (ACES Europe) to organizacja pozarządowa z siedzibą w Brukseli. Od 2001 roku przyznaje nagrodę Europejskiej Stolicy/Miasta/ Społeczności Lokalnej Sportu dla miejscowości wyróżniającej się wysokim poziomem kultury fizycznej, propagującej zasady fair-play, zdrowy tryb życia i aktywność fizyczną, budowaniem poczucia wspólnoty, włączenia społecznego poprzez sport oraz czerpania satysfakcji z jego uprawiania.

W czwartek przedstawiciele organizacji wizytowali kieleckie obiekty sportowe i rekreacyjne. Odwiedzili m.in. stadion piłkarski przy ulicy Ściegiennego, Halę Legionów, stadion lekkoatletyczny i krytą pływalnię „Delfin” przy ulicy Krakowskiej.

- Przekonaliśmy się, że w tym mieście sport się rozwija. Nie mówię tylko o sporcie zawodowym, ale również o tym powszechnym, który dostępny jest dla ogółu społeczeństwa. Również obiekty i ich utrzymanie są na dobrym poziomie – powiedział podczas konferencji prasowej sekretarz generalny ACES Europe Hugo Alonso.

Członek Komisji Ewaluacyjnej konkursu Wiesław Wilczyński dodał, że stolica regionu świętokrzyskiego zasługuje jego zdaniem na tytuł Europejskiego Miasta Sportu.

- Przez wiele lat zbudowano obiekty sportowe nie tylko dla profesjonalistów, ale także dla dzieci i młodzieży. Kielce na sport przeznaczają około 2 proc. budżetu. Dla porównania dodam, że w Warszawie jest to tylko 0,4 proc. Widać, że to miasto żyje sportem – podkreślił Wilczyński.

Decyzja o tym, czy Kielce otrzymają ten tytuł zapadnie w ciągu kilku najbliższych tygodni.

- Goście byli pod wrażeniem naszego miasta, wręcz zszokowani faktem, że mamy tak wiele terenów zielonych, nie brakuje lasów i miejsc do odpoczynku. To efekt mrówczej pracy przez wiele lat. Mamy się czym pochwalić, dlatego z niecierpliwością, ale i z optymizmem czekamy na rozstrzygnięcie konkursu – zaznaczył prezydent Kielc.

- Ten konkurs to szansa dla miasta na pozyskanie środków na projekty dla dzieci, młodzieży, seniorów i osób niepełnosprawnych. One i tak powstaną, ale zwycięstwo w tym konkursie sprawi, że ich realizacja będzie znacznie łatwiejsza – dodał poseł do Parlamentu Europejskiego Bogdan Wenta, który przez kilka miesięcy wraz z władzami Kielc przygotowywał aplikację do tego konkursu.

Rywalami Kielc w walce o tę prestiżową nagrodę są 24 miasta, m.in. włoskie San Remo, portugalska Braga, litewska Kłajpeda i holenderskie Arnhem.

Tytuł dla Europejskiej Stolicy, Miasta i Społeczności Lokalnej Sportu 2018 wręczony zostanie zwycięzcom konkursu na uroczystej gali, 6 grudnia w Brukseli.

Dotychczas tylko trzy polskie miasta zostały laureatami konkursu organizowanego przez ACES Europe. W 2008 roku Europejską Stolicą Sportu była Warszawa. Wśród społeczności lokalnej w 2015 roku zwyciężyło Olecko w województwie warmińsko-mazurskim, a rok później Rewal w zachodnio-pomorskim.